A largo delle coste di Taiwan è stato pescato uno squalo intersessuale, ovvero un esemplare con caratteristiche sessuali sia maschili che femminili completamente sviluppate. Si tratta di uno dei rarissimi squali in questa particolare condizione e il primo del suo genere; nello specifico si tratta di uno squalo dal naso a vanga del Pacifico (Scoliodon macrorhynchos). Il pescatore che lo ha issato a bordo della sua imbarcazione lo ha consegnato ai ricercatori del College of Ocean and Earth Sciences presso l'Università Xiamen (Cina), che ne hanno potuto determinare l'eccezionalità dopo un'approfondita necroscopia.

A un esame esterno, infatti, il piccolo squalo lungo mezzo metro e pesante 400 grammi sembrava un maschio adulto, con i due pterigopodi o gonopodi – le appendici utilizzate per la riproduzione – normalmente presenti. Durante la sezione, tuttavia, i ricercatori coordinati dal professor Yu Zhao si sono accorti della presenza dell'ovotestis, ovvero gonadi che contengono sia tessuto ovarico che testicolare. Poiché entrambi i tessuti erano ben sviluppati, secondo gli scienziati cinesi lo squalo avrebbe potuto riprodursi sia da maschio che da femmina. La scoperta è particolarmente interessante poiché tutti gli altri squali intersessuali scoperti sino ad oggi avevano ovotestis solo parzialmente sviluppati.

I tessuti maschili e femminili nello squalo intersessuale. credit: Marine and Coastal Fisheries
in foto: I tessuti maschili e femminili nello squalo intersessuale. credit: Marine and Coastal Fisheries

Secondo il dottor Carl Meyer, un biologo marino dell'Università della Hawaii, l'intersessualità negli squali è un evento estremamente raro, che potrebbe avere un'origine genetica – a causa di un difetto durante lo sviluppo embrionale – oppure ambientale, per la presenza di estrogeni e altri ormoni nelle acque reflue che finiscono costantemente in mare. Poiché la sessualità degli squali presenta ancora diversi lati oscuri, esemplari unici come questo potrebbero aiutare a capire come mai alcune specie riescono a riprodursi asessualmente. Fra i casi più curiosi vi è quello di una femmina di squalo zebra (Stegostoma fasciatum) che ha partorito tre piccoli in un acquario del Queensland senza aver avuto rapporti sessuali negli ultimi cinque anni. I dettagli sullo squalo intersessuale sono stati pubblicati in un documento della Marine and Coastal Fisheries.

[Credit: Luc Viatur]