Injection Molded Autoclavable, Scalable, Conformable (iMASC) system / MIT
in foto: Injection Molded Autoclavable, Scalable, Conformable (iMASC) system / MIT

Mentre i Paesi di tutto il mondo sperimentano vari livelli di carenza di dispositivi di protezione, un progetto dei ricercatori di Harvard e del MIT, il Massachusetts Institute of Technology, potrebbe permettere di produrre mascherine facciali utilizzando meno materiali e, forse, salvare di conseguenza più vite umane. Il nuovo prototipo è stato sviluppato sulla base delle mascherine di tipo N95, dispositivi utilizzati anche dagli operatori sanitari e realizzati interamente in fibre di polipropilene, in grado di filtrare il 95% le particelle sospese nell’aria. Dovendo essere sostituite ad ogni incontro con un paziente o dopo l’esposizione ad aerosol, la loro innata disponibilità è gran parte del motivo per cui, in questi mesi di pandemia di Covid-19, l’offerta di maschere N95 è limitata.

La nuova mascherina sterilizzabile e riutilizzabile

Una delle cose chiave che abbiamo riconosciuto all'inizio era che per aiutare a soddisfare la domanda, dovevamo limitarci davvero ai metodi che potevano essere scalati – ha affermato Giovanni Traverso, gastroenterologo del Brigham and Women's Hospital della Medical School e anche docente di Ingegneria meccanica al MIT – . “Volevamo anche massimizzare la riusabilità del sistema e volevamo sistemi che potessero essere sterilizzati in molti modi diversi”.

Il prototipo, attualmente al secondo stadio di sviluppo, una mascherina riutilizzabile in gomma siliconica che, dopo essere stata utilizzata, può essere sterilizzata e indossata nuovamente, offrendo ancora la protezione di una maschera di tipo N95 tramite l’utilizzo di uno o due filtri che vengono inseriti nella parte anteriore della maschera. “Con questo design, i filtri possono essere inseriti e gettati via dopo l'uso e stai gettando via molto meno materiale di una maschera N95” ha spiegato Adam Wentworth, un altro dei ricercatori del MIT che hanno collaborato al progetto.

(A) Immagine frontale e (B) side laterale dell’iMASC system. (C) Workflow per la sterilisation e il riutilizzo di iMASC system. Byrne et al., BMJ Open, 2020..Byrne et al., BMJ Open, 2020.
in foto: (A) Immagine frontale e (B) side laterale dell’iMASC system. (C) Workflow per la sterilisation e il riutilizzo di iMASC system. Byrne et al., BMJ Open, 2020..Byrne et al., BMJ Open, 2020.

Il prototipo, chiamato Injection Molded Autoclavable, Scalable, Conformable (iMASC), è stato realizzato con l’aiuto di computer, utilizzando modelli 3D per simulare il comportamento e la deformazione del struttura quando indossato su diversi tipi di forme e dimensioni del viso. Nello studio, gli sviluppatori stimano che il costo approssimativo di una maschera in silicone possa essere di 7 dollari, circa 6 euro, con filtri probabilmente da 50 centesimi l’uno, una soluzione più economica rispetto alle maschere N95 non riutilizzabili che si trovano in commercio.

Per testare la conformità di iMASC, i ricercatori hanno fatto in modo che venti operatori sanitari provassero la maschera, valutandola in base ai test di adattamento standard richiesti dall'Amministrazione della sicurezza e della salute sul lavoro (OSHA) per le maschere N95. Tutti i venti partecipanti hanno indicando di aver avuto un livello di filtrazione adeguata, con buoni risultati in termini di adattamento, traspirabilità e facilità di sostituzione del filtro. “Abbiamo davvero messo insieme le nostre teste per cercare di trovare qualcosa che fosse sostenibile, ed è così che ci siamo inventati questa maschera riutilizzabile, modulabile e flessibile allo stesso tempo”.